¿Qué es el periodismo de datos?

Bogotá, 26 Noviembre, RAM.

Gráfico de psychemedia/Creative Commons
Gráfico de psychemedia/Creative Commons

Recientemente, Paul Bradshaw*, consultor y profesor de periodismo on line en Birmingham City University y en City University de Londres, en el Reino Unido, publicó en The Guardian un artículo (lea aquí el texto original y aquí una versión en español de Clasesdeperiodismo) acerca de cómo convertirse en un periodista de datos.

Como lo afirma Bradshaw, conocido por proponer el “diamante de la información”, el periodismo de datos es un tema supremamente amplio. Por esto en esta entrevista nos da unas nociones básicas acerca de qué es y qué posibilidades nos ofrece.

¿A qué se refiere el término “periodismo de datos”?

Periodismo de datos, (data journalism en inglés), es aquel en el que se usa el poder de las computadoras para encontrar, constrastar, visualizar y combinar información proveniente de varias fuentes. Todo el periodismo trabaja con base en la información, pero al usar la palabra “datos” o “data” nos referimos a un tipo de información particular que puede ser procesada por computadores. Así que el periodismo basado en entrevistas cara a cara o presenciar un suceso, por ejemplo, no sería periodismo de datos.

¿Las técnicas del periodismo de datos se pueden utilizar en todas las áreas? ¿Hay algunas en las que funcionen mejor?

En el periodismo deportivo se aplican mucho estas técnicas y se logran muchas innovaciones. Hay una gran cantidad de datos involucrados y muchas personas con conocimiento profundo en interés en esto. En el periodismo investigativo también se han logrado grandes innovaciones usando computadoras para crear enlaces entre informaciones o encontrar historias entre grandes conjuntos de datos. Cada vez vemos más periodismo de datos en el periodismo de política pues estamos obteniendo datos acerca del gasto de los gobiernos. Yo creo que estas técnicas pueden ser usadas en cualquier fuente, uno de mis estudiantes por ejemplo, las usó para periodismo de música, lo cual me parece genial.

¿Deberían los medios tener unidades dedicadas exclusivamente al periodismo de datos?

Muchas publicaciones ya no cuentan con una unidad investigativa pero podemos decir que las unidades de periodismo de datos deberían adoptar objetivos similares para hacer que la información pública tenga significado y sea más fácil de digerir. En un equipo dedicado al periodismo de datos pienso que se necesitan personas con habilidades para la investigación tradicional, incluyendo el periodismo asistido por computador; periodistas con conocimientos de estadísticas; buenos diseñadores de información y programadores que puedan crear secuencias de comandos para facilitarle a los periodistas y a los usuarios obtener y aprovechar la información.

¿Qué nuevos géneros y formatos narrativos están surgiendo a partir del periodismo de datos en plataformas digitales?

Los mapas se han convertido en una forma de periodismo nativa de la web, que ha nacido en parte al lanzamiento de la aplicación de Google Maps en 2005. Otro ejemplo es aquel periodismo que le permite a los usuarios profundizar en los detalles de algún asunto utilizando bases de datos. También están los formatos narrativos que permiten explorar los asuntos públicos a través de juegos, por ejemplo: retar a un usuario a que maneje un presupuesto para que tenga una visión de los retos que asumen un gobierno y las implicaciones de sus decisiones. Los formatos de trabajo colectivo o crowdsourcing ahora se hacen más viables con el poder de los computadores para hacer conexiones. Por supuesto también están los mashups, que permiten combinar distintas fuentes de información y le dan la opción al usuario de usar a su antojo el producto informativo.

Usted afirma que muy pocos periodistas utilizan el periodismo de datos. ¿ A qué cree que se debe esto?

Es un asunto de mentalidad y de habilidades. Para muchos periodistas aún es difícil comprender las posibilidades que ofrece esta forma de periodismo. Están acostumbrados a contar historias desde una perspectiva particular para una gran masa. Permitirle al usuario contar su propia historia haciendo clic en un mapa o profundizando en un tema específico, significa renunciar un poco al poder como periodista, y eso requiere algo de humildad. Por estas y otras razones como la falta de recursos para la capacitación, hay muy pocas personas que dedican tiempo a desarrollar sus habilidades para este tipo de periodismo. Muchas de las innovaciones en periodismo de datos se están realizando por fuera de los medios, como por ejemplo Adrian Holovaty en los Estados Unidos y MySociety o OpenlyLocal en el Reino Unido.

En vez de la pirámide de la información usted habla de un “diamante de la información”. A partir de ese modelo, ¿qué rol le otorga el periodismo de datos a los usuarios?

Les permite personalizar las historias de acuerdo a sus propios intereses. “¿Cómo afecta esto a mi región, a mi salario, a mi condición médica?”. También les abre la posibilidad de tener acceso a más análisis y añadir metadatos.

¿Qué conocimientos básicos de programación, diseño y manejo de bases de datos debe tener alguien que quiera enfocarse en el periodismo de datos?

No creo que haya un kit básico de conocimientos. El ámbito es tan extenso que diferentes personas con habilidades muy distintas pueden practicarlo. Lo que sí es fundamental es ser capaz de encontrar información, entenderla y hacerla inteligible para el público. Sin eso, la programación, el diseño y otros conocimientos no tendrán ninguna utilidad. Más que comenzar con las habilidades concretas, lo mejor es tener una amplia comprensión de lo que se puede hacer y luego sí adquirir aquellos conocimientos que sean necesarios para lograr un proyecto en particular.

¿Cómo evitar perderse o dejarse abrumar por la cantidad de datos que ofrece la red? ¿Cómo pueden los periodistas enfocar mejor sus investigaciones?

Utilizar bookmarks y tags basados en herramientas como Delicious facilita mucho encontrar información relevante. También pienso que tener un objetivo claro es clave para decidir acerca de qué información debes tener en cuenta y cuál debes dejar pasar.

La parte más difícil del periodismo –la que marca la diferencia entre el buen y el mal periodismo- no es escribir ni producir sino editar, y los mismo se aplica al periodismo de datos. Se trata de ser lo suficientemente disciplinado para poner tus propios límites.

También me gustaría aconsejarle a los periodistas dejar a un lado el hábito solitario de su profesión. Hagan sus investigaciones de manera tan pública como sea posible (depende de que tipo de investigación sea), inviten a otros a que los ayuden, pues de esa manera lograrán darse cuenta de cosas que de otra manera pasarían por alto.

¿El periodismo de datos podría reemplazar a la formas tradicionales de reportaría?

Claro que no. Siempre habrá fuentes de datos en documentos o en la mente de las personas que no pueden ser procesadas por un computador. Un nuevo rol para nosotros como periodistas es lograr que esa información pueda ser “leída” por las computadoras, para que podamos usarlas de diversas maneras. Los periodistas siempre hemos comunicado y contado historias, las nuevas tecnologías simplemente nos brindan nuevas formas de hacerlo.

*Paul Bradshaw es profesor en el master de Periodismo on line de la City University de Birmingham y también dicta clases en la City University en Londres. Ha trabajado como editor de revistas y de medios web. También ha contribuído en varios libros acerca de Internet y periodismo.

En 2009 creó Help Me Investigate, una plataforma colaborativa para impulsar el periodismo investigativo. También trabaja como consultor y capacitador en organizaciones mediáticas en varios países. Es el editor de Online Journalism blog, uno de los blogs de periodismo más leídos en el Reino Unido.

Fuente FNPI (Fundación Nuevo Periodismo Iberoamericano)

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